Workers, Workers’ Councils, and the ’56 Revolution

This project sets out to examine the relationship between workers and the 1956 Hungarian revolution. A further objective of this research is to contribute to a theoretical definition of the concepts of „worker” and „workers’ self-management”, as well as to the study of the possibilities of self-organization. Its focus is primarily on Hungary in 1956, but it will also consider other examples of the phenomena.
The 1956 Hungarian revolution prompted intellectuals both on the Left and Right to reconsider the meaning and existing forms of socialism all over the world and find answers to the larger problems raised by socialism and capitalism. Among the questions they posed with a particular urgency were the following: Was it possible to find a non-capitalist way of social progress after the classic, bolshevik program had been discredited? Could they articulate a new, solid social critique that would summarize the experiences and shortcomings of Stalinist dictatorships? Could this critique also be applied in a critical way to the consumer societies of the West? The broad issues raised by these questions also concerned potential new forms of self-administration, self-management, and political participation. The problems of civic organizations in our own time and the current debates around direct vs. representative democracy render this research unquestionably timely.


1. The concept of „worker” in 1956.  A multi-faceted view: the workers in the ideological self-image of the Soviet-type regime, from a social historical approach, and the „workers” in the eyes of the reformer ideologues who criticized the Soviet-type regimes.

2. The „working class” in 1956 and in East Central Europe. The characteristics that formed the inner cohesion of the stratum in general such as blue-collar work, wage-earning, involvement in the mandatory social insurance, low level of education, low social prestige, were also present in the Soviet-type regime, and thus it is reasonable to speak about a „working class”. However, we would like to explore whether there was a common workers’ consciousness, workers’ culture or sub-culture characteristic of this group in Soviet type societies. In the mid-1950s almost every party leadership in East Central Europe ordered an extensive study of the conditions of the working class. The confidential results of these surveys, prepared for the Politburos, may offer previously unexplored and important details on the workers’ reality. (Hungarian Workers’ Party [Communist Party] Central Committee Report on the State of Worker Class from December 1953 with all the preparatory material including detailed surveys from all of the important factories of the country is available in the Hungarian National Archives, Budapest, M-KS 276. f. 53/145. ő. e.)

3. Workers’ Councils in 1956 in archival and press sources. Another novel approach of our planned project is the analysis of public discourse concerning workers’ self-organization in the Hungarian press, progressively more free in the months preceding October 23, 1956. We would examine the workers’ topic in the Hungarian press from the beginning of 1956 to the end of the next year. Workers’ councils, most of them with temporary mandate, were organized from the very first day of the revolution. Their claims, plans, and decisions, and actions constitute the starting point for our research. A specific point of interest is the integration process of the Councils attempting the organization of a Central Workers’ Council after November 4, 1956 and the role of the regional Workers’ Councils that tried to unify local initiatives. (Press material and a special collection of copies of contemporary archival sources on 1956 workers’ councils are in the library of 1956 Institute.)

4. The dictatorship of the proletariat againts the workers. Reprisals against the leaders and active participants of the Workers’ Councils on the basis of the evidence of the state security and judicial files are an other possible approach for our research. (A collection of copies of trial documentation is in the Manuscript Collection of National Széchényi Library.)

5. Memory of the workers’ self-organization 1. The Oral History Archive of the 1956 Institute holds more than fifty life-interviews with workers and Workers' Council leaders who had been involved in the revolution. We intend to identify the workers' individual and collective strategies and to reconstruct their thoughts on the revolt. (See two bibliographies attached to the current project description: 1. Publications of the 1956 Institute on workers’ movements in 1956 Hungarian Revolution. 2. Selected bibliography on workers’ movements in 1956 Hungarian Revolution.)
6. Memory of the workers’ self-organization 2. This approach focuses on the activity of one of the advisory  committees on economic reforms, set up by the Communist Party Central Committee in 1964, to prepare the so-called New Economic Mechanism, introduced in 1968. That committee’s task was to examine the possibility of the workers’ involvement in the management of production. Its proposals, were never put into effect, however, some of these suggestions were adopted in 1988, just in time for the beginning of the privatization of state-owned industrial and commercial firms.  

7. Memory of the workers’ self-organization 3. Workers’ Councils were formed yet again in some firms and factories at the time of the political regime change in Hungary at the end of the 1980s. As well, the former head of the 1956 Central Workers’ Council of Budapest was among the candidates for the presidency of the newly born republic. In this area of research we are going to analyze the public discourse emerging around the post-1989 Workers’ Councils.

8. Comparative research. Last but not least we plan to compile review essays on the current state of research and literature of the „worker” phenomena in the former East Germany, Poland, Czechoslovakia and Romania.


* Publication of the results in the form of summaries of the research areas, in open access format (both in Hungarian and in English) on the website of the 1956 Institute www.rev.hu, one of the main platforms of research results and information on contemporary Hungarian history.

* Organization of a scholarly conference involving young scholars who will have participated in the various areas of the project, serving both scholarly and public interest.

1. Publications of the 1956 Institute on workers’ movements in 1956 Hungarian Revolution)

Standeisky, Éva, Népuralom ötvenhatban [People’s rule in 1956]. (Pozsony-Budapest:1956-os Intézet–Kalligram, 2010)

„Szuronyok hegyén nem lehet dolgozni" [You can’t work on the points of bayonets... Excerpts from the Oral History Archives interviews with workers’ council leaders] Edited by Adrienne Molnár, Gyula Kozák and Zsuzsanna Kőrösi (Budapest: Századvég–1956-os Intézet, 1993)

The Hungarian Revolution of 1956. Reform, Revolt and Repression, 1953-1963.     Edited by György Litván. English version edited and translated by János M. Bak, Lyman H. Legters (London-New York: Longman,1996)

Die Ungarische Revolution 1956 - Reform - Aufstand – Vergeltung. Mitglieder des Autorenkollektivs des Instituts für Geschichte der Ungarischen Revolution 1956. Hrsg.: György Litván, János M. Bak. Aus dem Ungarischen von Anne Nass. Einleitung: von Jörg K. Hoensch (Wien: Passagen Verlag, 1994)

A vidék forradalma I. [The revolution in the countryside I.] Edited by Attila Szakolczai, László Á. Varga (Budapest:1956-os Intézet, 2003)
A vidék forradalma II. [The revolution in the countryside II.] Edited by Attila Szakolczai (Budapest:1956-os Intézet– Budapest Főváros Levéltára, 2006)

The 1956 Hungarian Revolution and the Soviet Bloc Countries: Reactions and Repercussions
Edited by János M. Rainer, Katalin Somlai (Budapest: The Institute for the History of the 1956 Hungarian Revolution, Historical Archives  of  the Hungarian State Security, 2007)
Ezerkilenszázötvenhat az újabb történeti irodalomban [1956 in the fresh historical literature]
Edited by Gábor Gyáni, János M. Rainer (Budapest:1956-os Intézet–Gondolat Kiadó, 2007)

A forradalom emlékezete. Személyes történelem [The memory of the revolution, Private history] Edited by Adrienne Molnár, Zsuzsanna Kőrösi, Márkus Keller. (Budapest:1956-os Intézet, 2006)

Muddling Through in the Long 1960s. Ideas and Everyday Life in High Politics and the Lower Classes of Communist Hungary. Trondheim Studies on East European Cultures & Societes No. 16. Edited by János M. Rainer and György Péteri (The Institute of the 1956 Hungarian Revolution – Program on East European Cultures and Societes, Trondheim, 2005)

Szakolczai Attila, Az 1956-os forradalom és szabadságharc [The 1956 revolution and war of independence] (Budapest: 1956-os Intézet, 2001)

1956 Kézikönyve. I. kötet: Kronológia, II. kötet: Bibliográfia, III. kötet: Megtorlás és emlékezés [Handbook of 1956. Vol.I: Chronology, vol. II: Bibliography, vol.III: Reprisals and memory] Edited by András B. Hegedűs (Budapest, 1956-os Intézet, 1996)

Évkönyv I-XII [Yearbook I-XII] (Budapest: 1956-os Intézet, 1992-2004)

Content developments:

Hungary 1944-1953 http://www.rev.hu/history_of_45/index.htm
Hungary 1953-1963 http://www.rev.hu/history_of_56/naviga/index.htm
Private History: 1956 and the Kádár period http://server2001.rev.hu/oha/index_eng.html
Visszaemlékezések www.visszaemlekezesek.hu

2. Selected bibliography on workers’ movements in 1956 Hungarian Revolution

A BUDAPESTI Központi Munkástanács tündöklése és bukása [The Rise and Fall of Budapest Central Workers’ Council]. = Magyar munkástanácsok 1956-ban. Dokumentumok. Sajtó alá rend. Kemény István és Bill Lomax. Párizs, Magyar Füzetek, 1986. 241–257. p. (Adalékok az újabbkori magyar történelemhez 5.)

ANDERSON, ANDY: Hungary, 56. London, Solidarity, 1964. 47 p.

ARENDT, HANNAH: Die ungarische Revolution und der totalitäre Imperialismus. München, Piper, 1958. 70 p.
Az 1956-os magyar forradalom [The 1956 Hungarian Revolution]. Bázel, Marxizmus-Forradalom-Szocializmus–Magyar Szocialisták Szövetsége Külföldi Csoport, 1964. 51 p.

BÁLINT ISTVÁN: Munkástanácsok az 56-os magyar forradalomban [Worker’s Councils in the 1956 Hungarian Revolution] Létünk, 36. évf. 2006. 3. sz. 47–67. p.

BOLLA DEZSŐ: Csepel, 1956. Az 1956-os forradalom tiszteletére. Tények és dokumentumok. 2. kiad. Budapest-Csepel, Budapest-Csepel Önkormányzatának ’56-os Emlékbizottsága, 2005. 85 p.

BROUÉ, PIERRE: La révolution des conseils ouvriers. = 1956. Varsovie – Budapest. La deuxi?me révolution d?octobre. Textes réunis par Pierre Kende, Krzysztof Pomian. Paris, Seuil, 1978.100–104. p. (Collection Esprit)

CASTORIADIS, CORNELIUS: A tanácsdemokráciák problémái [On Problems of Council Democracy]. = Az 1956-os magyar forradalom helye a szovjet kommunista rendszer összeomlásában. Az 1991. június 13–15-én Budapesten az Országos Széchényi Könyvtárban megtartott nemzetközi konferencia jegyzőkönyve. Szerk. Békés Csaba. Bp. 1956-os Intézet, 1993. 65–67. p.

DONÁTH FERENC: 1945 és 1956 [1945 and 1956 – Problems of Grass-Root Democracy]. = Magyar Füzetek. 9–10. Szerk. és kiad. Kende Péter. Malakoff, Dialogues Européens, 1981. 134–162. p.

EGY hónap múltán. A kormány, gazdasági vezetők és a munkástanácsok képviselőinek értekezlete, 1956. november 25. [One Month Later. Meeting of the Representatives of the Government, Economy and Workers’ Councils, 25 November 1956.] Közli Varga László. = Évkönyv. 1. 1992. Szerk. biz. Bak János, Békés Csaba, Hegedűs B. András, Litván György. Bp. 1956-os Intézet, 1992. Bp. 1956-os Intézet 1992. 199–218. p.

ERDÉLYI, ÁGNES: Hannah Arendt und Karl Jaspers über die Revolution 1956. Ein Rückblick auf zeitgenössische Perspektiven. In: Der Ungarn - aufstand. Das Jahr 1956 in der Geschichte des 20. Jahrhunderts. Wissenschaft - liches Kolloquium anlässlich des 50. Jahrestages der Revolution 1956 in Ungarn, Heidelberg, 12. Oktober 2006. Hrsg. von Péter Kende und Eike Wol gast. Zusammengestellt von Mária Makai Tóth. Im Auftrag der Ungarischen Akademie der Wissenschaften und der Heidelberger Akademie der Wissenschaften. Bp. Akadémiai Kiadó, 2007. 83–92. p.

FEHÉR FERENC–HELLER ÁGNES: Hungary 1956 revisited. The message of a revolution – a quarter of a century after. London–Boston, Allen–Unwin, 1983. XVII, 174 p.

GÁNGÓ GÁBOR: Letérhet-e egy bolygó a pályájáról? Hannah Arendt és Siegfried Kracauer Magyarországról és a csatlós államokról 1956 körül [Hannah Arendt and Siegfried Kracauer on Hungary and the Soviet Satellite Countries about 1956]. Holmi, 22. évf. 2010. 10. sz. 1310–1319. p.

GYÁNI GÁBOR: A forradalom társadalomtörténeti paradoxonjai [Paradoxes of Social History of the 1956 Revolution]. Forrás, 38. évf. 2006. 10. sz. 27–39. p.

HUNGARIAN worker's councils in 1956. Ed. by Bill Lomax. New York, Social Science Monographs, 1990. 666 p. (East European Monographs 294.)

KECSKEMÉTI, PAUL: The unexpected revolution. Social forces in the Hungarian uprising.Stanford, Stanford University Press, 1961. VII, 78 p.

KELLER MÁRKUS: A gyár és a munkás. A Május 1. Ruhagyár munkástanácsa 1956–1957-ben [The Factory and the Worker. Workers Council of ’1 May Textile Factory in 1956-7]. = Évkönyv. 8. 2000. Magyarország a jelenkorban. Szerk. Kőrösi Zsuzsanna, Standeisky Éva, Rainer M. János. Bp. 1956-os Intézet, 2000. 274–285. p.

KELLER MÁRKUS: Übersetzungsprobleme. Die Arbeiterräte in den wissen - schaft lichen Diskursen. In: Der Ungarnaufstand. Das Jahr 1956 in der Geschichte des 20. Jahrhunderts. Wissenschaftliches Kolloquium anlässlich des 50. Jahrestages der Revolution 1956 in Ungarn, Heidelberg, 12. Oktober 2006. Hrsg. von Péter Kende und Eike Wolgast. Zusammengestellt von Mária Makai Tóth. Im Auftrag der Ungarischen Akademie der Wissen - schaften und der Heidelberger Akademie der Wissenschaften. Bp. Akadémiai Kiadó, 2007. 29–38. p.

KEMÉNY ISTVÁN: Ouvriers hongrois, 1956–1985. Paris, L’Harmattan, 1985. 188 p.

KIRÁLY, ERNŐ: Die Arbeiterselbstverwaltung in Ungarn. Aufstieg und Niedergang, 1956–1958. Ein Dokumentarbericht. München, Oldenbourg, 1961. 111 p. (Untersuchungen zur Gegenwartskunde Südosteuropas 3.)

LEONCINI, FRANCESCO: Közvetlen demokrácia és a forradalom [Grass-Root Democracy and Revolution]. = Világosság. 32. évf. 1991. 10. sz. 725–727 p.

LOMAX, BILL: 1956 – The workers. In: 1956. The Hungarian revolution and war for independence. Ed. Lee Congdon, Béla K. Király and Károly Nagy. Boulder, Social Science Monographs–Highland Lakes, Atlantic Re - search and Publications, 2006. 360–383. p. /War and society in East Central Europe, 40./

LOMAX, BILL: Az alulról építkező demokrácia. Munkástanácsok és a központi hatalom. [Democracy from Below. Worker’s Councils and Central Power] =Világosság. 32. évf. 1991. 10. sz. 728–733. p.

LOMAX, BILL: Grass-roots democracy, worker’s councils and central authority in 1956. =Király Béla emlékkönyv. Háború és társadalom. – War and Society. – Guerre et société. – Krieg und Gesellschaft. Szerk. Jónás Pál, Peter Pastor, Tóth Pál Péter. Bp. Századvég, 1992. 243–249. p.

LOMAX, BILL: The working class in the Hungarian revolution of 1956. = Critique. 13. 1980–81. 27–54. p.

LOMAX, BILL: Hungary 1956. London, Allison–Busby, 1976. 222 p. (Motive)

MAGYAR munkástanácsok 1956-ban. [Hungarian Worker’s Councils in 1956] Szerk. Kemény István, Bill Lomax. Párizs, Magyar Füzetek, 1986. 332 p. (Adalékok az újabbkori magyar történelemhez 5.)

MANUEL, FRANÇOIS: La Révolution hongroise des conseils ouvriers. Paris, SELIO, 1976. 108 p.

MÉCS IMRE: Alulról jövő és spontán mozgalmak a forradalomban. [Grass-Root and Spontaneous Movements in the 1956 Revolution] = A forradalom előzményei, alakulása és utóélete. Párizs–New Jersey, Magyar Füzetek–Atlanti Kutató és Kiadó Társulat, 1987. 95–119. p.

MUNKÁSOK Magyarországon, 1948–1956. Dokumentumok. [Workers in Hungary 1948-56. A Documentary Reader] Vál., a bevezető tanulmányt és a jegyzeteket írta Belényi Gyula és Sz. Varga Lajos. Bp. Napvilág, 2000. 485 p.

MUNKÁSTANÁCSOK Békéscsabán [Worker’s Councils at Békéscsaba]. = Magyar munkástanácsok 1956-ban. Dokumentumok.Sajtó alá rend. Kemény István és Bill Lomax. Párizs, Magyar Füzetek, 1986. 212–216. p. (Adalékok az újabbkori magyar történelemhez 5.)

NAGY BALÁZS: A Nagy-budapesti Központi Munkástanács megalakulása 1956-ban. [The formation of the Central Workers Council of Greater Budapest in 1956] =Múltunk. 41. évf. 1996. 3. sz. 3–50. p.

NAGY, BALÁZS: The formation of the Central Workers Council of Greater Budapest in 1956. =International Socialism. 18. 1964. 24–30. p.

NAGY, BALÁZS: La formation du Conseil Central Ouvrier de Budapest en 1956. L?Hayles-Roses, Impr. des Roses. 1961. 62 p.

PAPP LÁSZLÓ: A Nagy-budapesti Központi Munkástanácsról [On Central Workers Council of Greater Budapest] = Magyar munkástanácsok 1956-ban. Dokumentumok. Sajtó alá rend. Kemény István és Bill Lomax. Párizs, Magyar Füzetek, 1986. 189–199. p. (Adalékok az újabbkori magyar történelemhez 5.)

PITTAWAY, MARK: A magyar forradalom új megközelítésben: az ipari munkásság, a szocializmus széthullása és rekonstrukciója, 1953–1958 [New Perspectives to the 1956 Hungarian Revolution: Fall and Reconstuction of Industrial Worker Class and Socialism]. In: Ezerkilencszázötvenhat az újabb történeti irodalomban. Tanulmányok. Szerk. Gyáni Gábor, Rainer M. János. Bp. 1956-os Intézet, 2007. 49–71. p.

RÁCZ SÁNDOR: „A Munkástanács mint egy pecsét hitelesítette a forradalmat.” [Life-story interview with Sandor Racz, president of Central Workers Council of Greater Budapest] Szilágyi Sándor interjúja. = Magyar munkástanácsok 1956-ban. Szerk. Kemény István, Lomax, Bill. Párizs, Magyar Füzetek, 1986. 217–239. p.

RAINER M. JÁNOS: The new course in Hungary in 1953. = Cold War International History Project. Working Paper. 2002. No. 38. 1–55 p.

SZAKOLCZAI ATTILA: A győri vagongyár munkástanácsa a győri forradalom élén [Worker’s Council of Győr Railway Carriage Factory, Leader of Győr Revolution in 1956] = Politika, gazdaság és társadalom a XX. századi magyar történelemben. 2. köt. Szerk. Püski Levente, Timár Lajos, Valuch Tibor. Debrecen, KLTE Történelmi Intézete Új- és Legújabbkori Magyar Történelmi Tanszéke, 2000. 125–137. p.

SZAKOLCZAI ATTILA: A vidéki munkástanácsok [Worker’s Councils in the Countyside]. História, 28. évf. 2006. 8–9. sz. 52–54. p.

SZÉLL JENŐ: Társadalmi és politikai erők az 1956-os forradalomban [Social and Political Forces in 1956 Revolution]. = A forradalom előzményei, alakulása és utóélete. Tanulmány és kronológia. Párizs–New Jersey, Magyar Füzetek–Atlanti Kutató és Kiadó Társulat, 1987. 74–94. p.

The 1956 Hungarian revolution. A history in documents. Compiled, ed. and introduced by Csaba Békés, Malcolm Byrne, János M. Rainer. Assistant eds. József Litkei, Gregory F. Domber. Pref. by Árpád Göncz. Forew. by Charles Gati. Introd. essay by Timothy Garton Ash. Bp.–New York, Central European University Press–The National Security Archive, 2002. L, 598 p. (National Security Archive Cold War Readers)

TÓTH ANNA: A salgótarjáni acélgyári munkástanács működése, 1956 [Worker’s Council of Salgótarján Metal Works in 1956]. = Palócföld. 47. évf. 2001. 5. sz. 402–413. p.

TÓTH ESZTER ZSÓFIA: A Csepel Vas- és Fémművek munkástanácsainak története, 1956–1957 [History of Worker’s Council of Csepel (WM) Metal Works in 1956-7]. = Múltunk. 44. évf. 1999. 4. sz. 163–198. p.

TÓTH ESZTER ZSÓFIA: A társadalmi részvétel egyes kérdései 1956-ban [Problems of Social Participation in 1956]. = Mérlegen a XX. századi magyar történelem. Értelmezések és értékelések. Szerk. Püski Levente, Valuch Tibor. Bp.–Debrecen, 1956-os Intézet–Debreceni Egyetem Történelmi Intézet Új- és Legújabbkori Magyar Történelmi Tanszéke, 2002. 379–380. p. (Jelenkortörténeti műhely 3.)

VALUCH TIBOR: A debreceni munkástanácsok 1956-ban [Debrecen Worker’s Councils in 1956]. = Évkönyv. 1. 1992. Szerk. biz. Bak János, Békés Csaba, Hegedűs B. András, Litván György. Bp. 1956-os Intézet, 1992. 97–111. p.

VARGA LÁSZLÓ: Az elhagyott tömeg. Tanulmányok 1950–1956–ról [The Crowd that was Left. Studies on 1950-56]. Bp. Cserépfalvi–Budapest Főváros Levéltára, 1994. 266 p.

VIDA ISTVÁN: A magyar munkásvilág 1956-ban [The World of Hungarian Workers in 1956]. = Magyar munkástanácsok 1956-ban. Dokumentumok. Sajtó alá rend. Kemény István, Bill Lomax. Párizs, Magyar Füzetek, 1986. 199–208. p. (Adalékok az újabbkori magyar történelemhez 5.)